O que são arquivos APK?

Se você tem um smartphone, um tablet ou, mesmo, um notebook Android, já deve ter ouvido falar ou lido sobre arquivos APK.
Se ainda não sabe o que são, deveria.
Principalmente, se tem intenção de fazer uso deste tipo de recurso.
O fato é que nem todos os aplicativos e customizações estão disponíveis na “lojinha” Google Play e, em algum momento, pode ser necessário recorrer a alguma fonte externa.
Os arquivos APK são o formato análogo de arquivos APPX, para Windows ou pacotes DEB, comuns no Debian e no Ubuntu. Ou seja, são pacotes de instalação de aplicativos.
Para criar um arquivo APK, um programa para Android é, primeiramente, compilado e, em seguida, todos as suas partes são empacotados dentro de um só arquivo.
O APK contém todos os arquivos importantes para a instalação e execução daquele programa.
Os pacotes APK podem ser instalados em dispositivos Android, tal como qualquer outro software para PC.
Quando você baixa e instala seus aplicativos do Google Play, está baixando e instalando um pacote APK.

Preocupações com a segurança

Tal como em qualquer outro sistema operacional, é importante se preocupar com a segurança do seu sistema.
Você pode baixar pacotes APK de vários locais da Internet ou pegar algum de seu amigo.
No Windows, este tipo de prática é muito difundida e é a principal razão para ter dor de cabeça e problemas causados por softwares maliciosos ou vírus destrutivos.
Baixar e instalar arquivos APK, pode tornar o seu aparelho Android vulnerável a inúmeras pragas.

Usuários Linux são acostumados, desde (quase) sempre a instalar software a partir de repositórios confiáveis e esta deveria ser a prática ao usar qualquer sistema operacional — No Android, só instale apps da loja oficial do Google.

Como comportamento padrão, os celulares não permitem instalar softwares de fontes de externas.
Leia este post para saber como suspender esta restrição no seu aparelho.
Por outro lado, os pacotes APK nos dão a chance de experimentar outros softwares não disponibilizados pelos canais oficiais e personalizar melhor o aparelho.